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El coquí se convierte en una plaga en California

por: Verónica B. Fonseca García - hace 4 meses

Autoridades luchan contra la especie que se propaga con rapidez porque no cuenta con depredadores o enfermedades para erradicarlos.

Pensaban que se trataba de una broma de mal gusto, así que llamaron a la Policía. Los vecinos de una comunidad en Torrance, California, llevaban días sin dormir. Había "una incesante alarma" que no los dejaba descansar.

Los oficiales tampoco pudieron dar con el paradero del responsable. Después de varias noches en vela, los residentes llamaron al Departamento de Pesca y Vida Silvestre, asumiendo que se trataba de un animal.

El culpable terminó siendo un coquí macho, buscando pareja.

"Co quí", aunque el sonido es querido en Puerto Rico, considerado un ícono de nuestra cultura, en California y Hawái se ha convertido en un animal invasor.

Una especie del anfibio, que lleva por nombre "eleutherodactylus coqui" o el "coquí común", ha afectado la biodiversidad de la zona y ha provocado que las propiedades bajen de valor en los lugares donde abunda.

"Cuando los machos aparecen en los barrios del sur de California, causan bastantes disturbios. Los residentes urbanos no están acostumbrados a los insectos ruidosos, por lo que el sonido del coquí es bastante fuerte en relación con lo que están acostumbrados a escuchar", indicó Gregory B. Pauly, curador asociado de Herpetología en el Museo de Historia Natural en Los Ángeles.

La especie del coquí común llegó primero a Hawái en 1980 luego de que se transportaran sin detectar en árboles desde Puerto Rico. Se cree que para 2012 comenzaron a llegar a California en los envíos de plantas de vivero desde Hawái, donde al no encontrarse con enfermedades o depredadores, el anfibio ha logrado reproducirse de 50 a 100 veces más que en su tierra natal.

Según Pauly, es probable que los coquíes también aparezcan en otros lugares que reciben cargamentos de viveros, pero al momento su preocupación se enfoca en el sur de California porque su clima mediterráneo y los hábitats urbanos fuertemente irrigados permitirían que las poblaciones se establezcan.

"Algunos habitantes del sur de California que se encuentran con los coquíes les gusta el sonido, pero eso es bastante raro. Creo que si las ranas aparecieran en el patio de un puertorriqueño o un herpetólogo que vive en Los Ángeles, la respuesta sería mucho más positiva. Pero en el oeste de los Estados Unidos, simplemente no hay tantos insectos o ranas ruidosas, por lo que las personas no están acostumbradas a los coros nocturnos", informó Pauly.

Efecto a la economía y a la biodiversidad

En Hawái existen preocupaciones sobre los impactos ecológicos de los coquíes porque alcanzan densidades altas y consumen insectos nativos.

Según el artículo California, Watch Out: The Invasive Coqui Frog Is Coming de Kerry Shaw en la revista Scientific American, cada rana consume alrededor de ocho insectos por día, lo que representa una alarma para especies endémicas del estado.

Sin embargo, al momento la principal preocupación de Pauly es el efecto a la salud de los ciudadanos en California.

"Estamos preocupados por los impactos en las personas, el ruido podría causar frustración y pérdida de sueño. Si las ranas se establecen cerca de las residencias, también existe la preocupación de que esto podría reducir las tasas de alquiler y los valores de las propiedades", aseguró el herpetólogo.

Esta teoría ya es realidad en Hawái. Según el estudio Economic Impacts of E. Coqui frogs in Hawaii de Brooks Kaiser y Kimberly Burnett, la presencia del coquí en ciertas zonas ha comenzado a bajar los valores de las propiedades en 0.12 por ciento.

"Si la población de la rana se reproduce cerca de las residencias, los daños directos a los valores de las propiedades se estiman en un mínimo de 7.6 millones dólares en el estado”, indica el estudio.

Según el estudio, la especie ya se ha extendido a otras tres islas hawaianas: Maui, Oahu y Kauai. Las poblaciones en estas islas son pequeñas, pero se están expandiendo rápidamente.

"Hay que eliminar la especie invasora"

Los coquíes están en la lista de especies restringidas por el Departamento de Pesca y Vida Silvestre de California, lo que significa que es ilegal liberar, transportar o poseer la rana en el estado.

Como resultado, el coquí debe ser sacrificado y luego colocado en colecciones de investigación en el Museo de Historia Natural. Devolverlo a su país nativo no es una opción viable.

Según el catedrático de la Universidad de Puerto Rico (UPR), recinto de Humacao, Neftalí Ríos, traer los coquíes de California y Hawái a Puerto Rico es contraproducente, pues el anfibio puede traer enfermedades y hasta podrían por equivocación traer otros animales que afectarían el ecosistema de la Isla. Además, la especie que habita en estos estados no está en la lista de peligro de extinción.

Por esta razón, las autoridades en California tienen como meta mantener a las ranas fuera del estado y luego erradicar las poblaciones una vez que se establezcan. Mientras, en Hawái intentan evitar que las ranas se propaguen, aunque Ríos asegura que “llegaron para quedarse”.

“El coquí común es como el boricua, estamos en todos lados. Una vez llega, encuentra un hábitat favorable, se queda. No se arregla la situación al devolver la especie a su país nativo”, indicó Ríos.

Algo similar a la situación con la iguana verde o “gallina de palo” en Puerto Rico, el coquí se ha vuelto una amenaza para comunidades en Hawái y California por lo que las autoridades solicitan la ayuda de la ciudadanía para erradicar las poblaciones de la especie.

*Visuales de vídeo por Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles. 

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